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Flo Cycling: 기업가로 변신한 쌍둥이 기계 엔지니어

일란성 쌍둥이 형제인 Jon과 Chris Thornham은 겉모습 말고도 많은 공통점을 갖고 있습니다.
우선 그들의 성장 환경입니다.

함께 고등학교를 졸업하고 뉴브런즈윅 대학교에서 기계 공학을 공부하면서 AutoCAD와 Inventor를 처음 접하게 되었습니다. 학위를 취득한 후에는 라스베이거스에서 함께 하수 시스템 설계 업무를 하다가 영업 엔지니어로 전환했습니다.

그러던 중 5년 전, Chris에게 사업 기회가 찾아왔습니다. 철인 3종 경기 선수였던 Chris는 자전거 림(rim, 자전거 테) 가격이 터무니없이 비싸다는 사실을 알고 큰 충격을 받았습니다. 가격은 물론 품질, 그리고 저렴한 가격 간 편차가 크다는 사실을 깨닫고 두 형제는
Flo Cycling(영문)이라는 스타트업을 시작하기로 결심했습니다.

Sebron Snyder 제공

“기체 역학과 속도의 측면에서 우리는 약 20년 동안 선두를 유지하던 기업을 따라잡았습니다. 설계 프로세스와 우리가 사용했던 소프트웨어 덕분에 짧은 시간에 이렇게 큰 성과를 거둘 수 있었습니다. 저희 휠을 사는 사람들은 저렴한 비용으로 고가의 제품에서 경험할 수 있는 성능을 얻을 수 있습니다.”

그리고 또 다른 유형은 소비자에게 직접 판매하면서 가격 인상 요인을 없앤 회사들이었습니다. 차이점이라면, 이들 회사는 해외로 눈을 돌려서 누구나 살 수 있는 개방형 몰드 제품을 구매했다는 점입니다. 이런 제품은 기술이 오래된데다가 빠르지도 않았지요. 가격이 낮긴 해도, 품질이 좋은 편이 아니었습니다.”

기계 엔지니어링 배경 지식을 갖춘 Jon과 Chris는 우수한 제품을 제작하면서, 직접 판매(DTC) 방식의 비즈니스 모델로 낮은 가격을 유지할 자신이 있었습니다. 그래서 사업에 도전해 보기로 결심했습니다. 이들 형제는 FLO 60, 90 및 DISC의 초기 설계에서 Inventor와 AutoCAD를 함께 사용했습니다. AutoCAD는 대만 제조업체와 커뮤니케이션하는 데 매우 중요한 역할을 했습니다. DWG 파일이 필요했기 때문입니다.

Flo Cycling 제공

“솔직히 저는 사이클 휠의 여러 부품에 대해 거의 아는 것이 없었습니다. 하지만 다행히도 저는 업무를 빠르게 배우는 편이라 바로 첫 설계를 시작할 수 있습니다. 당시엔 많은 회사들이 여전히 실제 모델로 모든 작업을 처리하면서, 개발한 모델을 풍동 장치에서 시험해 보곤 했습니다.” Jon은 계속해서 말을 이어갔습니다.

“풍동 장치는 매우 비싸서, 어딜 가도 시간당 600달러에서 900달러 정도의 비용이 필요합니다. 게다가 실제 프로토 타입을 제작하려면 비용도 많이 들게 되죠. Autodesk 소프트웨어를 사용해 모든 요소를 도면으로 작성하고, 전산 유체 역학 소프트웨어를 사용하면 비용을 많이 들이지 않고도 풍동 장치에서 설계가 작동하는 방식을 연구할 수 있었습니다. 소프트웨어 휠을 설계한 후에는 금형을 열어 휠을 제작한 후 풍동 장치에 넣어 결과를 검증했습니다. 덕분에 정말 빠르게 제품을 제작할 수 있었고, 그 제품이 바로 우리의 첫 번째 라인이 되었죠.”

Flo Cycling 제공

이 형제들이 빠르게 사업에 뛰어든 것처럼, 사업을 시작하려면 대담성이 필요합니다. 이들 형제 역시, 다른 많은 회사들처럼, 투자자 손실에서 시작해 복잡한 제조 공정에 이르기까지 다양한 문제를 겪었습니다. 이러한 어려움에도 불구하고, 쌍둥이 형제는 직접 판매(DTC) 모델과 혁신적인 설계 프로세스를 바탕으로 큰 성공을 거두었습니다. Flo Cycling 고객은 고가 제품의 속도와 성능을 지닌 제품을 훨씬 저렴한 가격에 구입할 수 있습니다.

올해에는 현재 8개의 휠 모델에 6개 최신 제품을 추가로 출시하면서 Jon과 Chris는 사이클링 휠을 끊임없이 혁신하고 있습니다. 최신 설계를 위해 Flo Cycling은 연구개발에 더 많은 예산을 배정했습니다. Inventor는 기존 풍동 시험과는 다른 접근 방식과 다양한 프로세스 통합의 핵심입니다.

Jon은 이렇게 말합니다. “길 위에서 라이더들이 실제로 경험한 데이터에 기반하여 제품 제작 방식을 찾으려고 했습니다. 그래서 자전거 앞에 장착할 맞춤형 컴퓨터를 제작했고, 수많은 다양한 철인 코스와 여러 선수 조건에 대한 110,000개의 데이터 포인트를 수집했습니다. 그리고 이 데이터를 가져다 분석해 알고리즘을 만들었습니다.”

Jon과 Chris는 이 알고리즘을 통해 가장 빠른 속도를 낼 수 있는 형태를 찾을 수 있었습니다. 풍동 장치에서 10개나 12개의 형태를 시험하는 대신, 이들은 500개의 설계를 테스트할 수 있었습니다. 이들은 소프트웨어를 통해 최적의 설계를 찾아냈습니다.

Flo Cycling 제공

Jon은 이렇게 말합니다. “기체 역학과 속도의 측면에서 우리는 약 20년 동안 선두를 유지하던 기업을 따라잡았습니다. 설계 프로세스와 우리가 사용했던 소프트웨어 덕분에 짧은 시간에 이렇게 큰 성과를 거둘 수 있었습니다. 저희 휠을 사는 사람들은 저렴한 비용으로 고가의 제품에서 경험할 수 있는 성능을 얻을 수 있습니다.”

새롭게 사업을 시작하려는 다른 기계 엔지니어를 위해 이 쌍둥이 형제는 어떤 조언을 할까요?

Jon은 이렇게 대답합니다. “실제 제품을 제작하는 사업을 시작하려고 한다면, 제조란 것이 서류상으로 볼 때보다 훨씬 더 어렵다는 사실을 명심하세요. 또한 이러한 어려움을 최대한 피하고 싶다면 조기에 실수를 알아내고 비용을 줄일 수 있는 소프트웨어를 사용하세요. 이게 제가 드릴 수 있는 조언입니다. 오늘날의 소프트웨어는 대부분의 사람들이 기대하는 것 이상으로 제조와 생산 프로세스를 대폭 개선해 줍니다.”

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